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制裁下的“CV四小龙”能否乘风破浪?

2020-07-06
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时隔9个月,商汤、旷视和依图受到的影响如何?云从等新一批被制裁的企业,又怎样看待未来的发展?

本文来自合作媒体:DoNews(ID:ilovedonews),作者:李昊原,责编:杨博丞。猎云网经授权发布。

商汤将迎来新一轮融资?

7月2日,《晚点LatePost》称从多位参与商汤融资过程的人士处获悉,商汤科技正在进行10 到 15 亿美元的新一轮融资,此轮融资将在2020 年内完成,融资后商汤的估值将达到 100 亿美元。

如果消息属实,对充斥着紧张情绪的中国CV(计算机视觉,ComputerVision,简称CV)产业来说,将是缓解压力的利好消息。

让我们回到2019年10月,此时28家中国实体被美国商务部列入实体清单,其中商汤、旷视和依图引起了广泛的关注。在国内,商汤、旷视、依图和云从被称为“CV四小龙”,也被认为是中国AI产业的代表性企业。

2020年5月22日,美国发布新一批的实体清单,“四小龙”中硕果仅存的云从科技也名列其中,除此之外还有深网视界、云飞砺天和上海银晨智能识别三家CV领域的科技企业,整个CV产业仿佛都处于打击范围之内,而CV作为人工智能重要的分支领域,也将进一步影响到中国AI的发展。

注:被列入实体清单的中国计算机视觉企业

时隔9个月,商汤、旷视和依图受到的影响如何?云从等新一批被制裁的企业,又怎样看待未来的发展?从企业到行业,我们来复盘这一切。

学术跑进商业里

2011年,在哥伦比亚大学攻读计算机博士的印奇决定辍学创业,他拉上清华姚班的同学唐文斌和杨沐,创办了旷视科技。在大二时,印奇就曾进入微软亚洲研究院实习,参与计算机视觉相关的项目,“学霸组团”式的创业开局顺利,不久后旷视就拿到了联想之星的天使投资,之后几轮融资中也不乏知名机构,据传联想创投的总裁贺志强,就曾跟李开复在旷视办公室的门口撞见过。

同样看好的CV前景的还有朱珑和林晨曦,前者师从美国计算机视觉领域的学术权威Alan Yuille,后者曾作为技术总监带头搭建了阿里云飞天计算平台,这两位“同乡发小”在2012年成立了依图科技,9月1日便拿到了徐小平100万美元的天使投资。

最知名、学术重量级最高的创始人应该是汤晓鸥,2005年,他兼任微软亚洲研究院(MSRA)视觉计算组的负责人,CV四小龙的高层或多或少,都和MSRA有所联系。2014年10月,汤晓鸥成立了商汤科技,紧接着11月7日就拿到了来自IDG数千万美元的融资。

成立1年时,商汤的深度学习超算平台DeepLink成为当时中国最大的GPU集群,而汤晓鸥团队自研的DeepID人脸识别算法,也以98.52%的准确率,首次超过了人眼识别的准确率。

在这几家中,起步最晚的当属云从科技。2015年4月云从科技宣布成立,创始人周曦出身中科院重庆研究院,从4月20日第一笔6000万人民币的天使投资开始,历次融资都来自国内机构,这也让云从有了“国家队”的别称。

同一时期以及之后出现的CV领域的科技公司还有很多,我们不再一一列举。可以说,人工智能自达特茅斯会议后已有60余年,但AI真正应用于商业,是在算法、算力、大数据都发展到一定阶段后,2012年AlexNet网络的提出标志着CV进入新的阶段,并在2015年之后快速商业化。

人工智能是科技门槛极高的一个领域,因此我们看到头部的创业者大多有深厚的学术背景,各自又吸引了更多有相似背景的人才加入,而对投资机构来说,学术成就本身就是一种价值背书。从2011年到2019年,CV四小龙在不断融资中估值也水涨船高,接连成为独角兽,下图中「DoNews」整理了其历年融资轮次和数额:

从融资数额来看,商汤科技一骑绝尘,“融资机器”实至名归,拿到的投资也很多元化,目前的投资方囊括IDG、StarVC、万达、中金、晨兴资本、高通投资、阿里巴巴、中银投资、淡马厚朴投资、深创投、上海自贸区基金、软银愿景基金等国内外知名机构,累计融资超过30亿美元。其他三家的融资也都不在少数,其中云从科技在B轮还应有来自广州市政府20亿人民币的投资未被列入。

实际对CV四小龙的排名,除了商汤外,其他三家业界一直有所争议,今年5月恒大研究院发布的《2020中国独角兽报告》中,对截至2019年12月31日中国独角兽企业的估值进行了排序,虽然时间已经过去了半年,且依图与云从都有后续融资,但仍有一定的参考意义。在其报告中,商汤、旷视、依图和云从的估值分别为60亿美元、40亿美元、25亿美元、38亿美元。

考虑到依图(3000万美元和另一笔未披露的战略融资)与云从(18亿人民币的C轮)后续的融资,目前云从的估值应该超过旷视低于商汤,而依图也接近旷视的估值。不过,两次实体清单还有长达数月的疫情改变了太多,对这四家科技公司现在的评价和未来的预期,成为了更复杂的系统工程。

安防:市场与出头鸟

在学术背景、技术路线外,“CV四小龙”最大的一致性,就是对安防市场的重视。

谈到计算机视觉,就会谈到人脸识别,最后就会谈到安防,过去几年间,这是CV技术商业化落地最成功的场景,也是最成熟、体量最大的市场之一。

最早进入安防领域的是依图科技,早在2013年,依图就拿下了苏州市公安局车辆品牌识别系统的订单,三个月的时间,将车辆品牌识别率从30%提升到了95%,随后又将业务范围扩大到假套牌车识别、高架大货车识别等场景。

伴随着名声打响,依图科技的“蜻蜓眼”人像识别系统在公安系统也得到了广泛应用,动态人像识别可用于居民区、机场、火车站、海关等场所的实时布控、轨迹查询等,静态人像可以快速确认被查询人员身份。2017年7月,依图科技在由美国国家标准技术局(NIST)主办的全球人脸识别测试(FRVT)中夺得第一,在千万分之一误报下识别准确率达到95.5%。

旷视早期业务主要集中在互联网领域。2015年底,其正式进军城市物联网业务,其中很重要的一部分是面向政府提供安防能力。不过和其他AI企业不同,旷视的AI输出依托于摄像头这一硬件,一方面业务越做越“重”,另一方面也可以提供更全面、软硬一体化的解决方案,2016年时旷视城市物联网业务收入仅占总收入的27.5%,2018年已攀升至74%。

虽然安防为依图和旷视带来了大量收入,但也成为他们双双上榜实体清单的重要原因。“CV四小龙”中,只有云从科技避开了2019年10月的第一轮清单,云从科技相关负责人告诉「DoNews」,公司法务团队曾经总结过美国商务部实体清单的评价标准,认为主要有两个:一是和中国军方存在合作;二是在新疆展开业务。

此前公安部等部门也曾提醒过云从要“保护好自己”,因此云从科技并没有在新疆展开过业务,在宣传上也比较克制,极少参加CV领域的国际比赛或是刷榜,这可能是其能够成功避开第一次清单的重要原因。实际云从在安防领域的积累颇深,创始人周曦团队曾作为中国科学院人脸识别唯一代表,参与战略先导A类专项“边疆安防布控”。目前云从在安防领域的产品,已在30个省级行政区实战,协助全国公安累计抓获超过5万名犯罪嫌疑人。

「DoNews」还联系了商汤科技,但商汤公关表示并没有在新疆展开过业务,不过事后查询时,发现同时上榜的另两家(旷视和依图)的确曾中标过新疆的项目,对于商汤被列入清单,可能还是因为“树大招风”。「DoNews」曾咨询CV领域资深专家,对方表示美国商务部不太可能去调查一家中国公司是否真的在新疆有业务落地,更多的还是对安防业务,尤其是和公安系统有合作比较敏感,存在根据名气和宣传力度来列清单的可能的。

但即使如此,四小龙也没有哪家会放弃安防的市场。自我国2011年开始建设“天网”工程以来,安防已经发展成为一个涉及面广、体量庞大且依旧在快速增长的产业,且与CV尤其是人脸识别技术高度契合,贸然放弃的话,短时间内根本找不到替代的市场,对创业公司来说比贸易禁令带来的后果还要严重。

对四小龙说,他们实际已经处在多难的选择里,只是有的公司能够轻松应付,有的则压力更大。

禁令与钱荒

2个月前,云从科技相关负责人在清晨被吵醒,有记者询问他有关云从被列入实体清单的事情,他有些意外于这个时间节点,但并没有意外这件事情。“稍微有点涉外业务的产业都会做些预案或者准备,我们也是。”他后来分析,可能是因为前一天发布了香港国安法,让云从等企业成美国制裁中国的牌被打了出来。

不过对于受到的影响,他觉得问题并不大。首先,云从科技涉外的业务就极少,主要还是“一带一路”的老挝、泰国、俄罗斯等国;其次,也是更重要的是,云从并没有海外上市的打算。

实体清单直接影响了企业的元器件供应和海外市场,但更重要的影响是可能造成企业的“钱荒”。“四小龙”既是融资机器,也是烧钱机器,要维持AI研发的高投入,就要不断融资和获得业务收入外,以及为IPO作准备,这也是各轮次投资者共同的期待。

其实,海外业务有时并不赚钱,但却有助于提升海外知名度,推动上市进程,很多创业企业非做“全球化”就源于此,如商汤等公司都采用了海外注册控股主体的VIE架构,并且接受大量的美元基金投资,在被列入实体清单之前,他们最好的归宿会是美股或港股,但是在禁令下达后,形势急转而下了。

有行业专家告诉「DoNews」,“进入实体清单以后,对他们在美国市场上进行IPO,毫无疑问影响太大,基本上把这条路封死了,去香港上市都会受非常大的影响。”

受此影响最大的是旷视科技。有资料显示,其上市计划在2018年就已经启动,2019年8月,旷视向港交所提交了招股书,当时旷视已经获得9轮融资,累计融资13.5亿美元,只待上市临门一脚,创始人印奇在写给投资者的信中写道:“如果上市成功的话,旷视将成为在香港和全球首家上市的真正人工智能企业。”

注:旷视科技招股书

但10月实体清单发布,让这一脚无限期延长,随着旷视迟迟无法上市,按照港交所规定在今年5月之后,旷视需要重新提交申请,实质中止了上市进程。在IPO受阻后,旷视科技的股东联想创投、创新工场等赎回优先股并退出股东行列,李开复曾经在多个场合力捧旷视,而他此次也选择离开旷视董事会。

资金对AI企业究竟有多重要?我们来看几组数据。据旷视招股书显示,在2017年、2018年和2019年上半年,旷视科技分别亏损了7.59亿元、33.51亿元和52亿人民币。从现金流数据来看,旷视2017年、2018年和2019年上半年经营现金流分别是负1.5亿元、负7.2亿元和负6.8亿元,最近一年旷视的经营信息没有披露,但在实体清单和疫情的接连打击下,经营好转的可能性并不大。

另外值得一提的是,随着旷视转向城市物联网业务,来自城市物联网相应的收入飙升,但政府客户交付时间长,回款慢,收入的提高并不会缓解“钱荒”。在2017年、2018年和 2019 年上半年,旷视的应收账款分别为1.55 亿元、10.94 亿元和15.45 亿元,对现在研发支出已达到营收半数的旷视来说,无疑是远水难救近渴。

来自国内一家新锐CV公司的业内人士告诉「DoNews」,安防项目经常一搞就是一年半载甚至数年,政府审批的流程普遍比较繁琐,而且很多要求是封闭系统,需要联合开发、驻场等,人员投入极大,难以形成规模效应,疫情之后政府资金有收紧趋势,收款变得更困难,这是行业需要共同面对的问题。

“四小龙”其余的三家中,融资最多的商汤,目前表示并不存在IPO的时间表和地点,但业界一直有有认为其估值过高的声音,在被列入清单后,对其质疑还会更多。

不过,商汤科技的商业模式较为成熟,2017年就已经宣布盈利,最近其融资的传闻如果为真,那么资金上的压力会变得更小。依图科技最近刚拿到了新一轮的战略融资,不过依图选择深入医疗市场,较高的行业门槛让其商业化的进程无法加快。

现在来看“CV第一股”的头衔极可能被云从摘到,早在2019年上半年,就有云从科技计划科创板上市的传闻传出,创始人周曦前段时间了也变更了多家公司的法人。据了解,目前其准备工作已经基本完成,至于实体清单对其上市的影响,参考AI芯片企业寒武纪仅用68天就快速过会,甚至是一种利好。

而四家企业的境况实际也可以从其对外界的态度可看出一二。云从科技在接受「DoNews」对实体清单的采访时较为主动,商汤选择了书面回复,依图则婉拒了采访需求,而旷视在沟通后表示,不会接受和实体清单相关的采访报道,即使采访的问题本身不涉及实体清单。

而实体清单对“四小龙”的影响也不仅限于市场和资金,元器件供应上的“卡脖子”也是大众关注的话题。

云从科技相关负责人对此表示,目前云从有一年以上的供应链储备,同时也与国内华为、寒武纪、曙光等企业合作进行了国产化替代的准备工作。但是实体清单的确会对云从的效率、利润存在影响,并且影响不是短期的,而是长期持续影响,云从本身更专注于算法与解决方案的研发,制裁对业务的影响在接受范围内,要从根本上解决上下游供应链的问题,需要国内企业抱团形成合力。

对于其他企业来说,避开可能的“雷区”,则是更现实的选择。

上述新锐CV公司人员在被采访时表示,虽然公司从安防业务起步,但是目前正在向智慧园区、楼宇等toB市场拓展,上清单在国内虽然可能扩大企业知名度,但对海外市场的开拓和供应链还是会带来不利影响。同时该公司内部也在积极研究对英伟达GPU的替代方案,“虽然目前国产的性能相对来说差了很多”,该人士说道。

李开复创新工场旗下的AI企业创新奇智,目前正在准备C轮融资,同样是做CV技术,但是创新奇智完全避开了人脸识别、安防等业务,更专注于工业、金融和零售等场景,「DoNews」与其联系时,对方公关表示不愿就实体清单内容发言意见。不过从商业的角度来看,在政治局势紧张的现在,这会是风险更小、发展也更顺利的战略。

当前,对已经被卷入风波的“四小龙”来说,即使想“自辩清白”也无意,只有继续走下去,无论融资、上市亦或是自我造血,活下去才有“乘风破浪”的可能。

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