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清洁技术风投卷土重来,这一次还会重蹈覆辙吗?

2019-09-25
该领域预计到2030年达4.3万亿美元,远超其他行业。

【猎云网(微信号:ilieyun)】9月25日报道(编译:小猪配齐)

编者注:本文作者Alistair Owen是一名材料科学和核工程师,担任Deep Science Ventures能源副董事。

长期以来,能源领域缺乏成功的风险投资案例。缺少创新途径导致我们在实现全球气候目标方面缺乏有意义的进展。

该领域预计到2030年达4.3万亿美元,远超其他行业。

与此同时,能源行业也最有机会扭转我们所面临的碳危机。那么,为什么我们仍停滞不前呢?

2016年,麻省理工学院发表了一篇关于清洁技术行业的文章,认为风险投资在能源领域根本没有意义。诚然,你可以在能源领域建立庞大的业务,但这些业务并不都必须专注于高度资本密集型的开采和分销。

例如,欧洲最大储能电池生产商Sonnen认识到德国市场住宅存储兴起的需求,而太阳能则在德国的渗透率相对较高。今年2月Sonnen以1.8亿美元的价格卖给了石油化工公司壳牌。

另一个众所周知的例子是油田服务市场。斯伦贝谢(Schlumberger)兄弟发现了量化岩石中石油含量的机会,并由此建立了一家市值480亿美元的公司。在能源领域建立高增长业务的最佳方式,是识别和解决制约因素,并将现有技术结合起来,以解决市场效率低下的问题。

为了能够成功过渡到清洁能源的未来,我们必须吸取以下教训。

21世纪,清洁技术风投惨败

从20世纪到21世纪,从电池工厂到新型光伏材料,从藻类生物燃料到太阳能道路,各种清洁技术领域都迎来了风投热潮。在2008年全球经济崩溃后,清洁技术融资达到顶峰,累计约250亿美元。

这是个错误的时间,紧跟着最严重的经济衰退,但这并不是问题的根源。这些初创公司提出错误的假设,却得到认知有限的投资者的支持。

关于监管执行的速度和碳定价机制的价值,有太多的假设,结果证明比许多人预期的要慢和低。

回顾过去,我们可以把这段时期的失败归结为追求错误的方法和忽视结构限制的结果。在当前能源和清洁技术投资复兴的过程中,我们面临着重复这些错误的风险。

追求错误的方式

在光电(又称太阳能)方面,重点是发展新技术,提高电池效率(即太阳能转化为电能的百分比)。尽管在CIGS、钙钛矿、量子点、薄膜、聚合物和许多其他技术上押下了重注,但绝大多数制造和销售的太阳能电池仍然使用结晶硅。

关键的驱动因素是降低制造成本,而不是改进材料科学。晶体硅电池现在是一种商品类目,如果没有根本性的突破,它们不太可能被取代。

Oxford PV可能就是一个反例。该公司已成功开发出一种新型光伏电池,其效率高达28%,迄今已融资1.45亿欧元。然而,公司仍需要继续投入研发,以保持其技术优势,然而再获取生产许可。

结构局限性不足

旨在生产第三代生物燃料的初创企业,是上一轮清洁技术繁荣与萧条时期最受关注的失败案例之一。生物燃料提供了碳中性液体燃料的前景,可以整合到内燃机价值链中。

从甘蔗、棕榈油或玉米等作物中提取的生物燃料的一个主要问题是,它们取代了粮食作物,并为森林砍伐提供了经济激励。为了解决这些问题,第三代生物燃料公司使用藻类生产生物柴油,这种生物柴油可以在任何地点生产,而且密度要高得多,且没有上述缺点。

在产量的技术限制下,藻类生物燃料的价格仍将是柴油的四倍。如果没有财政政策支持,或者油价突破每桶200美元,消费者就没有动力转向这些燃料。

重蹈覆辙

氢被广泛认为是许多工业过程脱碳和长期储存的重要能源载体。Bloom Energy等公司正押注于自己在燃料电池技术方面的优势,以期从令人失望的上市后阶段恢复,并实现盈利。

然而,这里的趋势和太阳能产业类似。中国政府鼓励制造商提高燃料电池的产能,这可能会消除Bloom的技术优势。

最后,氢能领域的赢家将是初创企业,它们不用直接拥有和制造设备就可以捕获价值,且不用考虑所使用的电化学堆。

最后的机会

气候变化是我们生存的最大威胁。这是能源行业掌握清洁技术的最后机会。然而,很明显,仅仅是靠信念和新技术这些过去的错误不足以改变我们的气候趋势。

对任何一家在能源领域能获得风险投资的公司来说,关键的约束条件是,它必须能够在经济现状下取得成功。不断上涨的油价、征收碳排放税或其他外部因素应该有助于增强商业论证,而不是首先证明其合理性。

能直接解决能源领域限制的技术创始人都将踏上这一征途,并建立高影响力的企业。

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