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“炒掉”VC,创企单飞

2019-08-30
作为一名商业领袖,当你的价值观与投资者发生冲突时,你会如何抉择?

【猎云网(微信号:ilieyun)】8月30日报道 (编译:张璐璐)

编者注:本文作者Yaacov Cohen是harmon.ie的联合创始人兼首席执行官。

继续发展还是选择出售?这对初创企业而言或许是一个终极难题。如果你是一家获得风险投资的初创公司CEO,这更是难上加难。你必须不断开发产品,促进产品营销,提高产品销量,这样企业才能充分发挥潜力。但是,由于风险投资方的运作模式已经相当成熟,为了利益最大化,他们更希望你将公司出售给更大的公司。作为一名商业领袖,当你的价值观与投资者发生冲突时,你会如何抉择?

这正是我的公司harmon.ie所面临的困境。虽然退出可能很诱人,但现在仍言之尚早,因为我们期待实现的目标远不止于此。当一家公司发现自己处于这种进退两难的境地时,可以选择向投资者屈服,公司的创始人和高级管理人员也可以选择彻底从风投基金中解放出来。我的公司非常感谢他们的帮助,但现在我们应该与团队携手并进。

时间安排

随着风投公司已经彻底搁置了“投资退出时间点”的计划,因此,我们不得不执行董事会的决策。但在经历了一段相当长时间的“收购拉锯战”之后,我们意识到我们自己(管理层)才是最好的买家。MBO(management buyout,管理层收购)是实现公司的愿景并为客户提供服务的最佳方式。但是,如何将一家由风险资金投资的公司转变为员工所有制的公司?所需的资金从哪来?我们能说服风投公司回购股份吗?回购的价格是多少?在我们公司真正独立之前,这些都是需要解决的问题。

与董事会谈判

MBO的主要挑战是首席执行官和高级管理层之间存在着固有的利益冲突:CEO由董事会任命并为董事会服务,一旦进行管理层收购,CEO就成为了需要与董事会谈判的潜在买家。即使公司业务和估值都蒸蒸日上,公司管理层收购的难度越来越大,CEO也需要继续维护董事会的利益,使一切照常运作。无论如何,管理层必须牢记,他们的工资是维护股东利益管理公司而获得的回报。

在我们公司的例子中,上述这一点意味着我们必须有效地运营公司,与此同时洽谈一笔非常耗时的并购。我仍然向潜在买家介绍公司,但是一旦我成为了潜在买家,便不再接触估值谈判,而是将决定权留给董事会主席。尽管利益冲突日益加剧,但在这一点上,拥有一位积极的主席确实帮助了我们与所有利益相关者保持良好的工作关系。

在这种情况下,CEO应当委托值得信赖的第三方与董事会进行谈判,而非自己出面直接谈判,这一点至关重要。在我们公司的例子中,我委托了一位朋友,她是一名出色的并购律师。她领导了整个谈判,因此我可以把精力放在管理公司上。尽管这并不能完全消除对立的局势,但局面的确得到了极大地缓解。谈判进行到某一阶段时,我意识到无法继续扮演买方与CEO的双重角色,因此我选择了辞职。

由于我担任了18年的首席执行官,辞职并非轻而易举。但我已经准备好离开harmon.ie,开启职业生涯的新篇章。我利用30天的离职交接期帮助我们积极的董事会主席加快谈判进程。

在我辞职后,我们就公司的估值达成了协议,即并购过程中采用公平市场价值的报价。这一标准比较客观,有助于使情感讨论合理化。

由于完整的管理层收购流程需要耗时数月,因此考虑各个步骤的最佳时机至关重要,例如,何时启动管理层收购谈判,何时辞去CEO的职位等等。这些步骤需要以建设性的视角来看待,而非成为正常业务过程的阻碍。

银行

我们的计划是获得银行贷款,以杠杆式管理层收购获得收购资金。作为融资合作伙伴,银行不同于大多数风险投资公司,银行不需要设立董事会,而且通常来说业务的负责人更倾向于公司的管理层,这是银行的优势所在。对我们而言,独立和自由是我们的MBO目标,因此银行合作伙伴关系的意义重大。

合作银行对我们主要有两个要求。首先,银行只为收购提供75%的资金;我们不得不为剩下的25%自掏腰包。其次,我们必须向银行证明,公司可以保持盈利,并且有能力在未来两年半内退还贷款。

我们面临的其中一个难题是确定借款的金额。我们同时与银行和董事会进行谈判,因此我们不清楚收购价格或实际借款金额。我们做出了准确的预测,并采取相关行动。一旦我们与股东签订了收购协议、确定了公司估值,就能与银行达成交易。

筹集剩余25%的资金才是最具挑战性的难题。这些钱一部分来自我们存了多年的养老金;其余来自朋友和家人。

在协议签署和实际交易完成之间的一个月内,风投公司仍然是初创企业所有者,为了维持估值,他们希望公司继续保持运营,因此要求我重新担任CEO,不同的是,这次我即将成为公司的所有者。

过渡

为了帮助我们完成从风投公司所有转变为员工所有公司所需的过渡,我们决定聘请一家外部管理咨询公司,第一步就是向员工解释什么是MBO。

作为一家专业外部管理咨询公司,咨询顾问使我们了解到,大多数员工,甚至包括管理团队成员,都有意识地规避风险,他们愿意将时间和知识投入公司,但不愿投资金钱。当产生出售或回购这样的公司“分裂”危机时,那些没有投资公司的人可能会动摇,选择更适合他们的公司;毕竟没有人是不可替代的。咨询顾问使我们意识到公司必须更具包容性和灵活性,因为我们希望保留住值得信任的现有人才,继续运营和拓展公司业务。因此,我们决定通过员工持股计划向员工发放25%的公司股票,实际上,MBO使我们的公司成为了一家员工所有制公司。

MBO及其作用

无论股权如何分割,MBO都会彻底改变一家公司及其经营方式。在员工之间,我们看到了一种新的共同所有权和共同责任感。薪水之外的利害关系使员工不仅仅是员工,新的公司所有方式激励员工们主动承担更多的事情。我们公司也吸引了大量新人才,包括一位人工智能副总裁和一位经验丰富的总经理,后者将帮助我们开拓北美业务。除此之外,我们还利用MBO吸引行业领袖加入我们新任命的董事会。由此,即使作为一家员工所有的公司,我们独立的董事会也获得了一流的指导。

我们的客户也感触颇多。因为他们合作的对象不再是员工,而是企业真正的主人。客户认为,这种关系的转变使他们获得了更好的服务。

我们作为管理团队,加倍致力于实现我们的愿景。毫无疑问,这是一个高风险、高回报的赌注。除此之外,MBO究竟是不是是我们本可以做出的最明智的举措,仍有待商业的考证。

公司发展的旅程仍在继续,但我不会为此做任何交易。

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