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美国政府到底拥有多少比特币?
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各方人士都认为,监管不透明和数字货币的易于转移性,会容易让执法人员走上歧途。

【猎云网(微信号:ilieyun)】3月12日报道(编译:福尔摩望)

当Alexandre Cazes于7月份在泰国一个监狱上吊自杀时,这位年仅25岁的大毒贩留下了大量的财富:别墅、兰博基尼、保时捷以及列支敦士登和瑞士的银行账户。但是,被当局宣称掌管着“全球最大黑市毒品和武器网站AlphaBay”的Cazes还留下了其他一些东西:其互联网“钱包”中持有着价值数百万美元的比特币和其他虚拟货币。

在一次全球卧底行动中,Cazes的数字战利品成为了美国司法部的财产。该机构计划出售这些加密货币,鉴于比特币的价值已经飙升了五倍以上,它可能会获得巨额的利润。但是如果你想知道谁掌管着这些货币,或者何时会出售,你可能需要拥有广泛的网络技能,当然,还要有很多空闲时间。

这些有关数字化的缉获和出售行为,在五年前还是一件闻所未闻的事情,而现在却逐渐成为了常态。比特币在网络犯罪分子中的持续流行,以及它在犯罪行为中的存在不断增长,使得“山姆大叔”(美国的拟人化称呼)成为了加密货币市场的一个重要参与者。虽然确切数字无法得到确定,但是根据文件证据以及之前和现在对辩护律师、检察官的采访,至少有价值10亿美元的数字货币,目前处于美国执法部门的控制中。

但一旦掌握在政府手中,这些数字货币就消失在公众视野中了。被自由主义者所遵从的比特币匿名性,以及被他们所憎恨的不透明的财产攫取法令,让公众几乎无法跟踪数字货币的去向。随着联邦机构在加密货币繁荣中的作用越来越大,他们为保护数字黄金所做的努力既产生了惊喜,也成为了绊脚石,有时甚至是罪恶。

美国法警服务部门是该国历史最悠久的执法机构,枪手Wyatt Earp和Wild Bill Hickok都曾是其成员。在最近的电视和电影中,许多美国人了解了这一部门在运送囚犯和跟踪危险逃犯中的作用。但是却很少有人知道他们也在交易比特币。

一项已经实施数十年的法律给予了法警部门对其他联邦机构羁押物品的处置权。这就是为什么你在访问法警部门的网站时,会看到由其他联邦机构缴获的物品和不义之财。在1980年代,国会批准联邦官员可出售与毒品犯罪相关的资产后,这一扣押程序变得更加普遍,并引起极大的争议。

“丝绸之路”落网

当时,没有人知道这些资产有一天会包含来自计算机的货币。然而,这一切都随着对全球性贩毒网络“丝绸之路”(Silk Road)的调查,发生了变化。一位名叫Dread Pirate Roberts(真名为Ross Ulbricht)的年轻德克萨斯人利用三种当时颇新的技术建立了丝绸之路:廉价的云数据存储、可以访问暗网的Tor浏览器以及不涉及银行、安全半匿名交易的比特币支付渠道。

到2013年,随着联邦机构关闭了丝绸之路,犯罪分子对比特币的了解程度已经非常高了,但相应的执法水平却很落后。“没有专业知识。这太新了,“参与此案的检察官说。与当时最成熟的比特币用户一样,Dread Pirate并不依赖像Coinbase这样的经纪人来持有自己的数字资金。相反,Ulbricht使用私钥来控制一个在线钱包,所谓私钥即是一串又长又复杂的字符集,几乎无法猜中。在这些涉及私钥的案件中,只有嫌犯供出了密钥,执法部门才能快速的获取比特币。

但是,这些特工们不甘放弃,他们想出了在嫌犯货币未受保护时进行缴获的方法。为了获得Ulbricht的比特币,他们在旧金山图书馆逮捕他时,从他的面前抢走了尚未锁定的笔记本。(在Cazes的案件中,当特工们试图用汽车撞破其在泰国房地产的大门时,他正在登录AlphaBay管理员的帐户。)当他们在捣毁Dread Pirate时,法警特工们加快了自己的速度:他们控制着至少两个数字钱包,存储着丝绸之路的货币和其他机构缴获的比特币。“这是最前沿的科技,”纽约南区检察官办公室的资产没收部门负责人Sharon Cohen Levin说道,“我们从来没有做过这样的事情。”

然而,一旦确实做到了,他们又回到了标准程序,他们就像处理走私者的快艇一样,通过拍卖来处理掉比特币。由于缉获量巨大,大约有17.5万比特币,占当时流通货币的2%,给拍卖程序造成了挑战。根据一位熟悉案件的检察官的说法,法警们通过一系列时间交错的拍卖,来避免导致比特币价格突然崩溃。

在2014年6月至2015年11月期间的四次拍卖中,法警部门以平均379美元的价格拍卖了丝绸之路的比特币。在此之后,比特币价格经历了飙升。在今年1月的一次无关拍卖中,法警部门卖掉了3813比特币,获得4500万美元,即每个比特币约1.18万美元。若按照这一价格出售,丝绸之路的比特币价值将达到21亿美元,足以支付法警部门的年度预算,而在2014年和2015年,它仅获得了6600万美元。与此同时,亿万富翁、风险投资家Tim Draper可能作出了最有价值的投资,当时,他以每个600美元的价格买来了3万枚丝绸之路的比特币。Draper形容,拍卖过程非常顺利,并表示他尚未出售过一枚比特币,他说:“我为什么要去交易未来呢?”

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当然,法警部门无法预料到这一点。前检察官Clifford Histed表示,联邦特工在出售资产时不应期望能够在市场上做空。他说:“我们意识到政府不希望参与到股市中。”

货币买卖引发的争议

尽管如此,丝绸之路货币的贱卖让联邦政府饱受加密信徒的嘲笑,而且在预算紧张的时代里,高价出售的压力是很大的。12月中旬,随着比特币价格接近2万美元,辩护律师们在犹他州的联邦法院,请求准许出售他们从假冒药品销售商那里交货的513个比特币。法官批准了请求,但法警部门一直到1月底才开始交易,而此时比特币价格已经下跌了近50%。

地方当局正在处理类似的问题。“我们这里发生过一起老式绑架抢劫案,抢匪们用枪挟持了一名人质,强迫他交出价值180万美元的以太坊的私钥,”曼哈顿地区检察官办公室的网络部门负责人Brenda Fischer说。地区检察官办公室成功追回了资金,却遇到了一个困难:劫匪们将以太坊兑换成了比特币,而比特币价格在抢劫案发生之后大幅上涨,由此引发了新的法律问题:谁应该得到这多出的盈利部分呢?

司法部运营的Forfeiture.gov网站可能起初看起来像是给监督部门的助攻法宝。本周一,该主页上的一份文件详细列举了涉及多个机构,价值至少200万美元的数字货币。你可以从中了解到,缉毒局从新罕布什尔州的一个毒贩手中获得了140个比特币,从波士顿的一名毒贩那里没收了25个比特币;海关和边境保护局在盐湖城查获了99个比特币和99单位的比特币Cash。

但这样的透明度持续时间并不长。从收缴货币到正式公布,存在着很长的滞后时间。并且,报告不会在线存档:每天,新报告一出现,旧报告就会消失。纸质版本的确是存在的,不过无论什么时候,无论在线还是纸面,都无法查到联邦政府保管加密货币的记录。

律师事务所的Alex Lakatos律师说道:“这个国家很缺乏中央登记”。他说:“我们不知道有多少财产被扣押了”。当被问及是否存在没收财产的公共登记处时,法警部门的发言人明确表示没有。此外,也没有相应的法律要求政府创建这样的登记处。Histed和执法部门中的其他人员往往支持这样的不透明性,他们认为,透明度越高,可能会向罪犯泄漏特工的工作方法或正在进行的调查。

从理论上讲,联邦政府手中的任何比特币都是可以被追踪的,因为加密货币的交易记录会永远存在在公共区块链分类账上。但是,虽然司法部文件有时会公开标识“安全的政府钱包”,但很多刑事案件都没有,因此也无法获知比特币的地址。即使在钱包可识别的情况下,其内容对于非专业人士来说也只是无止尽的字符串而已。可以肯定的是,包括Elliptic和Chainalysis在内的取证公司正在不断增加,帮助客户(其中包含很多执法机构)将钱包与所有者联系起来。但公开披露信息并不是他们的义务。

这种情况让人们几乎无法确定政府持有多少加密货币。此外,缴获比特币的机构众多,即使政府也无法完全确定加密货币的规模。对于透明度的倡导者来说,只要区块链技术得到很好的部署,就很容易知道规模。对于没收的批评者来说,比特币黑洞是数十年来一直被滥用的系统的数字化表现。反对者认为,国家和地方级的没收权力过于强大,会带来负面影响,甚至导致警察抢劫平民。“我已经在执法部门工作了23年,我相信,一直有警察在其中贪污,”Histed说。“我不认为比特币会有什么不同。”

从这个角度来看,公共记录带来的差异和差距让人产生担忧。在从法院记录和没收通知中追查比特币时,有人发现有几笔货币的缴获虽然记录在案,但却没有任何出售记录。举例来说,2014年的法庭文件显示,美国联邦税务局从德克萨斯州的大麻毒贩手中搅和了222个比特币,但却没有出售记录。同样,2014年特勤局缴获的50.44比特币也同样没有拍卖记录。这些货币有可能被正在调查的案件所占用,有可能还在没收的机构手中。由于法警部门拒绝就其内部程序发表评论,我们无法得知他们是否有正当理由来解释这一问题。

执法者犯法,怪比特币诱惑太大?

到目前为止,没有证据表明政府官员在利用没收流程来盗取比特币,包括Histed在内的多名前检察官强调,腐败只是例外,并不是常态。尽管如此,缉获和出售之间的漫长时间差距只能增加辩护律师和公民自由主义者的怀疑。各方人士都认为,不透明的监管和易于转移的数字货币,会容易让执法人员走上歧途。的确,第一次大型的联邦比特币抓捕行动就证实了这一点。

Jarod Koopman是美国税务局刑事调查部门的网络犯罪主管。这一部门大约有2000名特工,其中有很多会计师和加密货币专家。但这支团队最知名的一次抓捕行动,由于出现了内部问题,也让其饱受诟病。

在Dread Pirate Roberts被捕之前,来自缉毒局的Carl Force和来自特勤局的Shaun Bridges从这位头目和他的网站上偷取比特币,并试图勒索。这对特工甚至冒充杀手,伪造告密者的死亡现场,企图再次欺诈Ulbricht。税务局最终逮捕了Force和Bridges,两人都承认了与此案相关的所有指控。由于两名特工的行为发生在Ulbricht资产被扣押之前,所以从技术上来说,他们并没有影响没收程序。不过,这起案件表明了数字货币符合没收法律时,仍然可能会出现不法行为。

法警部门是提供没收财产详细账目的最佳机构,但其本身的运行就不够透明。9月,在参议院司法委员会工作人员进行了长时间的调查之后,委员会主席Chuck Grassley谴责了法警部门,指责他们滥用没收来的资金,购买了诸如高端花岗岩台面和昂贵定制艺术品等奢侈品。这也许不算是什么特别大的过错,但它无法平息批评人士或比特币信徒的怒火。他们中很多人之所以接受比特币,就是因为对政府的诚信缺乏信心。

Koopman估计,他的团队已经帮助搅和了价值数千万或数亿美元的虚拟货币交易。而这,只是一个机构的数据,鉴于还有十几个机构拥有没收权,美国政府在数字货币市场中的影响力不容小觑。而且随着加密货币变得越来越普遍,这种影响只会越来越大。

寻找非法货币的过程仍将面临重重挑战。前网络犯罪检察官Jud Welle表示,多年来,坏人们一直在寻求其他没有留下相同数字痕迹的货币。由于提供了同样的安全支付选择,且无法追踪,很多人抛弃了比特币,转投了门罗币和零币等货币。取证公司Elliptic的首席执行官James Smith说,越来越多的网络黑市都在开发一种名为tumblers的技术,它能够打乱交易记录,并加入支付服务中。如果执法人员做出犯罪行为,他们窃取的货币将更容易被隐藏起来。

与此同时,数字货币市场仍然在发展中。来自forfeiture.gov网站的报告显示,缉毒局在新泽西州缴获了6个比特币,科罗拉多州的检察官办公室在一个名为Anton Peck的人身上缴获了27个比特币。据报道,在2月初针对全球信用卡欺诈集团的突击行动中,执法部门又缴获了价值超过10万美元的比特币。从理论上讲,“山姆大叔”将会把这些比特币全部拍卖。

没收程序如何进行

当联邦调查局和DEA等机构没收比特币时,他们依靠法警部门来出售这些货币。如果案件涉及犯罪受害者,司法部将这笔资金作为赔偿归还。如果当地执法部门帮助解决了这一案件,剩余的钱也会共享给他们,这些部门可以申请高达80%的收益。然后,司法部根据情况保留其余的资金,并分发给联邦执法部门。

批评人士表示,没收过程可能会存在滥用问题。美国刑事辩护律师协会没收委员会主席David B. Smith说道:“它会诱使执法人员窃取财产。” 不过,Smith也表示,在联邦方面,谁没收财产和谁获得收益之间并没有直接联系,所以腐败情况应该会比较少。

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